Historia de la gran depresión

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La Gran Depresión fue la peor recesión económica en la historia del mundo industrializado, que duró de 1929 a 1939. Comenzó después del colapso del mercado de valores de octubre de 1929, que provocó el pánico en Wall Street y aniquiló a millones de inversores.

En los próximos años, el gasto y la inversión de los consumidores disminuyeron, lo que provocó fuertes caídas en la producción industrial y el empleo a medida que las empresas en quiebra despedían a los trabajadores. Para 1933, cuando la Gran Depresión alcanzó su punto más bajo, unos 15 millones de estadounidenses estaban desempleados y casi la mitad de los bancos del país habían fallado.

¿Qué causó la gran depresión?

A lo largo de la década de 1920, la economía de Estados Unidos se expandió rápidamente, y la riqueza total de la nación se duplicó con creces entre 1920 y 1929, un período denominado «los locos años veinte».

El mercado de valores, centrado en la Bolsa de Nueva York en Wall Street en la ciudad de Nueva York, fue escenario de especulaciones imprudentes, donde todos, desde magnates millonarios hasta cocineros y conserjes, vertieron sus ahorros en acciones. Como resultado, el mercado bursátil experimentó una rápida expansión, alcanzando su pico en agosto de 1929.

Para entonces, la producción ya había disminuido y el desempleo había aumentado, dejando los precios de las acciones mucho más altos que su valor real. Además, los salarios en ese momento eran bajos, la deuda del consumidor estaba proliferando, el sector agrícola de la economía estaba luchando debido a la sequía y la caída de los precios de los alimentos y los bancos tenían un exceso de grandes préstamos que no podían liquidarse.

La economía estadounidense entró en una leve recesión durante el verano de 1929, a medida que el gasto del consumidor se desaceleró y los bienes no vendidos comenzaron a acumularse, lo que a su vez desaceleró la producción fabril. No obstante, los precios de las acciones continuaron aumentando y, para el otoño de ese año, alcanzaron niveles estratosféricos que no podían justificarse por las ganancias futuras esperadas.

La caída del mercado de valores de 1929

El 24 de octubre de 1929, cuando los inversores nerviosos comenzaron a vender en exceso acciones sobrevaluadas, el colapso del mercado de valores que algunos temían sucedió finalmente. Ese día se negociaron un récord de 12,9 millones de acciones, conocido como «Black Thursday».

Cinco días después, el 29 de octubre o el «Martes Negro», se negociaron unos 16 millones de acciones luego de que otra ola de pánico arrasara con Wall Street. Millones de acciones terminaron sin valor, y los inversores que habían comprado acciones «en margen» (con dinero prestado) fueron eliminados por completo.

A medida que la confianza del consumidor se desvaneció a raíz del colapso del mercado de valores, la caída en el gasto y la inversión llevó a las fábricas y otras empresas a reducir la producción y comenzar a despedir a sus trabajadores. Para aquellos que tuvieron la suerte de seguir empleados, los salarios cayeron y el poder adquisitivo disminuyó.

Muchos estadounidenses obligados a comprar a crédito se endeudaron, y la cantidad de ejecuciones hipotecarias y embargos aumentó constantemente. La adhesión global al patrón oro, que unió a los países de todo el mundo en un cambio de moneda fijo, ayudó a difundir los problemas económicos de los Estados Unidos en todo el mundo, especialmente en Europa.

Bank Runs y la Administración Hoover

A pesar de las garantías del presidente Herbert Hoover y otros líderes de que la crisis seguiría su curso, las cosas continuaron empeorando en los próximos tres años. Para 1930, 4 millones de estadounidenses que buscaban trabajo no podían encontrarlo; ese número había aumentado a 6 millones en 1931.

Mientras tanto, la producción industrial del país se había reducido a la mitad. Las líneas de pan, los comedores populares y el creciente número de personas sin hogar se hicieron cada vez más comunes en los pueblos y ciudades de Estados Unidos. Los agricultores no podían permitirse el lujo de cosechar sus cultivos, y se vieron obligados a dejarlos pudriéndose en los campos mientras la gente en otras partes se moría de hambre. En 1930, las sequías severas en las llanuras del sur trajeron fuertes vientos y polvo desde Texas a Nebraska, matando personas, ganado y cultivos. El «Dust Bowl» inspiró una migración masiva de personas de tierras de cultivo a ciudades en busca de trabajo.

En el otoño de 1930, comenzó la primera de las cuatro oleadas de pánico bancario, ya que un gran número de inversores perdió la confianza en la solvencia de sus bancos y exigió depósitos en efectivo, lo que obligó a los bancos a liquidar préstamos para complementar sus reservas de efectivo insuficientes.

Las corridas bancarias barrieron nuevamente a los Estados Unidos en la primavera y el otoño de 1931 y el otoño de 1932, y a principios de 1933 miles de bancos habían cerrado sus puertas.

Ante esta grave situación, la administración de Hoover intentó apoyar a los bancos en quiebra y otras instituciones con préstamos del gobierno; la idea era que los bancos a su vez prestaran a las empresas, que podrían contratar a sus empleados.

Roosevelt elegido

Hoover, un republicano que anteriormente se había desempeñado como secretario de comercio de los Estados Unidos, creía que el gobierno no debía intervenir directamente en la economía y que no tenía la responsabilidad de crear empleos ni proporcionar alivio económico a sus ciudadanos.

Sin embargo, en 1932, con el país sumido en las profundidades de la Gran Depresión y unos 15 millones de personas (más del 20 por ciento de la población estadounidense en ese momento) desempleadas, el demócrata Franklin D. Roosevelt obtuvo una victoria abrumadora en las elecciones presidenciales.

Para el día de la inauguración (4 de marzo de 1933), todos los estados de EE. UU. Habían ordenado el cierre de todos los bancos restantes al final de la cuarta ola de pánico bancario, y el Tesoro de EE. UU. No tenía suficiente efectivo para pagar a todos los trabajadores del gobierno. No obstante, FDR (como se lo conocía) proyectó una energía tranquila y optimismo, declarando que «lo único que debemos temer es el miedo mismo».

Roosevelt tomó medidas inmediatas para abordar los problemas económicos del país, anunciando primero un «feriado bancario» de cuatro días durante el cual todos los bancos cerrarían para que el Congreso pudiera aprobar una reforma legislativa y reabrir aquellos bancos que se consideren sólidos. También comenzó a dirigirse al público directamente a través de la radio en una serie de conversaciones, y estos llamados «chats junto al fuego» contribuyeron en gran medida a restablecer la confianza del público.

Durante los primeros 100 días de Roosevelt en el cargo, su administración aprobó una legislación que tenía como objetivo estabilizar la producción industrial y agrícola, crear empleos y estimular la recuperación.

Además, Roosevelt buscó reformar el sistema financiero, creando la Corporación Federal de Seguros de Depósitos (FDIC) para proteger las cuentas de los depositantes y la Comisión de Bolsa y Valores (SEC) para regular el mercado de valores y evitar abusos del tipo que condujo a 1929 choque.

El nuevo trato: un camino hacia la recuperación

Entre los programas e instituciones del New Deal que ayudaron en la recuperación de la Gran Depresión se encontraban la Tennessee Valley Authority (TVA), que construyó represas y proyectos hidroeléctricos para controlar las inundaciones y proporcionar energía eléctrica a la empobrecida región de Tennessee Valley, y Works Progress Administración (WPA), un programa de empleo permanente que empleó a 8,5 millones de personas de 1935 a 1943.

Cuando comenzó la Gran Depresión, Estados Unidos era el único país industrializado del mundo sin algún tipo de seguro de desempleo o seguridad social. En 1935, el Congreso aprobó la Ley de Seguridad Social, que por primera vez proporcionó a los estadounidenses desempleo, discapacidad y pensiones por vejez.

Después de mostrar signos tempranos de recuperación a partir de la primavera de 1933, la economía continuó mejorando durante los próximos tres años, durante los cuales el PIB real (ajustado por inflación) creció a una tasa promedio del 9 por ciento anual.

Una fuerte recesión golpeó en 1937, causada en parte por la decisión de la Reserva Federal de aumentar sus requisitos de dinero en reserva. Aunque la economía comenzó a mejorar nuevamente en 1938, esta segunda contracción severa revirtió muchas de las ganancias en producción y empleo y prolongó los efectos de la Gran Depresión hasta el final de la década.

Las dificultades de la era de la depresión habían impulsado el surgimiento de movimientos políticos extremistas en varios países europeos, especialmente el régimen nazi de Adolf Hitler en Alemania. La agresión alemana llevó a que estallara la guerra en Europa en 1939, y la WPA dirigió su atención al fortalecimiento de la infraestructura militar de los Estados Unidos, incluso cuando el país mantuvo su neutralidad.

Afroamericanos en la Gran Depresión

Una quinta parte de todos los estadounidenses que recibieron ayuda federal durante la Gran Depresión eran negros, la mayoría en el sur rural. Pero el trabajo agrícola y doméstico, dos sectores principales en los que los negros estaban empleados, no se incluyeron en la Ley de Seguridad Social de 1935, lo que significa que no había una red de seguridad en tiempos de incertidumbre.

En lugar de despedir ayuda doméstica, los empleadores privados simplemente podrían pagarles menos sin repercusiones legales. Y aquellos programas de ayuda para los cuales los negros eran elegibles en papel estaban plagados de discriminación en la práctica, ya que todos los programas de ayuda se administraban localmente.

A pesar de estos obstáculos, el «Gabinete Negro» de Roosevelt, dirigido por Mary McLeod Bethune, se aseguró de que casi todas las agencias de New Deal tuvieran un asesor negro. El número de afroamericanos que trabajan en el gobierno se triplicó.

Mujeres en la gran depresión

Hubo un grupo de estadounidenses que realmente obtuvieron empleos durante la Gran Depresión: las mujeres. De 1930 a 1940, el número de mujeres empleadas en los Estados Unidos aumentó un 24 por ciento de 10.5 millones a 13 millones. Aunque habían estado ingresando constantemente a la fuerza laboral durante décadas, las presiones financieras de la Gran Depresión llevaron a las mujeres a buscar empleo cada vez más números como hombres que sostienen el pan perdieron sus trabajos. La disminución del 22 por ciento en las tasas de matrimonio entre 1929 y 1939 también creó un aumento en las mujeres solteras en busca de empleo.

Las mujeres durante la Gran Depresión tuvieron un fuerte defensor en la Primera Dama, Eleanor Roosevelt, quien presionó a su esposo para obtener más mujeres en el cargo, como la Secretaria de Trabajo Frances Perkins, la primera mujer en ocupar un puesto en el gabinete.

Los empleos disponibles para las mujeres pagaban menos, pero eran más estables durante la crisis bancaria: enfermería, enseñanza y trabajo doméstico. Fueron suplantados por un aumento en los roles de secretaria en el gobierno en rápida expansión de FDR. Pero hubo una trampa: más del 25 por ciento de los códigos salariales de la Administración Nacional de Recuperación establecieron salarios más bajos para las mujeres, y los trabajos creados bajo la WPA limitaron a las mujeres a campos como la costura y la enfermería que pagaban menos que los roles reservados para los hombres.

Las mujeres casadas se enfrentaron a un obstáculo adicional: en 1940, 26 estados habían impuesto restricciones conocidas como restricciones matrimoniales a su empleo, ya que las esposas trabajadoras percibían que le quitaban trabajo a hombres aptos, incluso si, en la práctica, estaban ocupando trabajos que los hombres No quiero y hacerlos por mucho menos paga.

Termina la Gran Depresión y comienza la Segunda Guerra Mundial

Con la decisión de Roosevelt de apoyar a Gran Bretaña y Francia en la lucha contra Alemania y las otras Potencias del Eje, la fabricación de defensa se preparó, produciendo más y más empleos en el sector privado.

El ataque japonés a Pearl Harbor en diciembre de 1941 condujo a la entrada de Estados Unidos en la Segunda Guerra Mundial, y las fábricas de la nación volvieron a estar en modo de producción total.

Esta producción industrial en expansión, así como el reclutamiento generalizado que comenzó en 1942, redujo la tasa de desempleo por debajo de su nivel anterior a la Depresión. La Gran Depresión había terminado por fin, y Estados Unidos dirigió su atención al conflicto global de la Segunda Guerra Mundial.